Die Bundesregierung ermittelt wegen möglichem Menschenhandel mit Kindern, die Schlachthöfe gesäubert haben

Bundesermittler untersuchen, ob 50 Kinder – einige davon erst 13 Jahre alt – die angeblich illegal beim Reinigen von Schlachthöfen im Mittleren Westen beschäftigt waren, Opfer von Menschenhandel mit Arbeitskräften waren, sagten drei Beamte des Heimatschutzministeriums gegenüber NBC News.

Agenten der Homeland Security Investigations befragten Kinder, die bei der Reinigung eines Schlachthauses von JBS Foods in Grand Island, Nebraska, arbeiteten, sagen Beamte.

Es gibt keinen Hinweis darauf, dass das DHS gegen die Firma Packers Sanitation Services Inc. ermittelt, die die Kinder beschäftigt hat. oder PSSI für Menschenhandel. Stattdessen sagten zwei DHS-Beamte, das DHS untersuche, um die Möglichkeit auszuschließen, dass externe Menschenhändler Kinder gezwungen hätten, für PSSI zu arbeiten, und von ihrer Arbeit profitierten.

In einer Erklärung sagte ein Sprecher von Immigration and Customs Enforcement, einer Abteilung des DHS: „Aufgrund einer laufenden Untersuchung kann Homeland Security Investigations derzeit keine Stellungnahme abgeben“, und verwies Fragen an das US-Arbeitsministerium.

Im Dezember stimmte PSSI nach einer Untersuchung des Arbeitsministeriums und einer Zivilklage der Regierung gegen das Unternehmen einer Zustimmungsverfügung mit dem Ministerium zu und verpflichtete sich, die Kinderarbeitsgesetze einzuhalten. Arbeitsermittler fanden insgesamt 50 Kinder, die an mindestens fünf Standorten für PSSI arbeiteten, darunter das Werk auf Grand Island und ein zweites Werk von JBS Foods in Worthington, Minnesota.

Laut der Beschwerde vom Dezember behaupteten Bundesbeamte, das Unternehmen habe gegen das Gesetz über faire Arbeitsnormen verstoßen, das „unterdrückerische Kinderarbeit“ und Minderjährige verbietet, in jeder Art von gefährlicher Arbeit zu arbeiten. Die Kinderarbeitsvorschriften des Arbeitsministeriums weisen viele Tätigkeiten in Schlachthöfen und Fleischverpackungsanlagen als für Minderjährige gefährlich aus.

In Gerichtsakten leugnete das Unternehmen die Beschäftigung von Kindern nicht, sondern schrieb sie “Schurken” zu, die falsche Ausweisdokumente mit Sozialversicherungsnummern vorlegten, die vom E-Verify-System der Bundesregierung verifiziert wurden.

Das Arbeitsministerium sagt, dass seine Untersuchung, die im August begann, noch andauert, da es Unternehmensunterlagen an 50 Standorten untersucht.

Gina Swenson, eine Sprecherin von PSSI, sagte, die Ermittler von Homeland Security Investigations hätten das Unternehmen nicht kontaktiert. „Wir wurden vom DHS nicht kontaktiert und sind uns einer solchen Untersuchung nicht bewusst“, sagte sie.

„Wir haben immer strenge Schritte unternommen, um das Gesetz einzuhalten, einschließlich der Verwendung des E-Verify-Systems der Regierung für Neueinstellungen, umfassender Schulungen für alle Personalchefs, mehrfacher Audits und der Verwendung biometrischer Daten“, sagte Swenson. „Unsere Compliance-Pläne orientieren sich auch an Best Practices, die von der US-Einwanderungs- und Zollbehörde (ICE) empfohlen werden.“

Die Ermittlungen der Homeland Security Investigations wegen möglichen Menschenhandels wurden durch die große Zahl minderjähriger Migranten ausgelöst, die in den Fall verwickelt waren, und nicht unbedingt durch konkrete Vorwürfe des Menschenhandels, sagen zwei DHS-Beamte.

Ein Arbeiter im Werk von JBS Foods in Grand Island, Neb.Arbeitsabteilung

Die 17.000 Mitarbeiter von PSSI reinigen Amerikas größte Fleischverarbeitungsbetriebe für Haushaltsmarken an 700 Standorten im ganzen Land.

Lokale Beamte und Anwälte in Grand Island und Worthington sagen, dass sie in den letzten Jahren einen Anstieg der Zahl unbegleiteter spanischsprachiger Minderjähriger in ihren Gebieten gesehen haben, eine Beobachtung, die durch Daten des Gesundheits- und Sozialdienstes gestützt wird. Die jüngste Person, die beim Putzen von Schlachthöfen für PSSI gefunden wurde, war 13 Jahre alt.

Kinder, die für PSSI arbeiteten, gingen tagsüber zur Schule und arbeiteten über Nacht, wobei sie gefährlichen Bedingungen ausgesetzt waren, einige im Alter von 13 und 14 Jahren hatten laut von der Regierung eingereichten Gerichtsdokumenten chemische Verbrennungen an den Händen, weil sie starken Reinigungschemikalien ausgesetzt waren in der Klage gegen PSSI und ein lokaler Polizeibericht, der von NBC News erhalten und zuvor gemeldet wurde.

Laut vier ehemaligen PSSI-Mitarbeitern sind die Reinigungsbedingungen in den Fleischverpackungsbetrieben tückisch. Eine ehemalige PSSI-Compliance-Beauftragte, die immer noch in der Branche arbeitet und nicht genannt werden wollte, sagte, die „Tötungsböden“ in Fleischverpackungsbetrieben hätten eine rutschige Kombination aus heißem Wasser, tierischem Fett und Seife, die sie mit einer Eisbahn vergleiche.

Swenson von PSSI sagte, dass die Arbeitssicherheit „war [company’s] höchste Priorität.”

Inspektoren bei a
Inspektoren einer Fabrik in Alabama, in der 2020 ein Arbeiter enthauptet wurde.OSHA

„Aufgrund unserer Arbeit“, sagte sie, „müssen alle unsere Teammitglieder von Kopf bis Fuß persönliche Schutzausrüstung tragen (z. B. Schutzhelm, Gesichtsschutz, Schutzbrillen, Schürzen, Handschuhe, Stiefel usw.)“.

Im Jahr 2020 spülte ein PSSI-Arbeiter in einer Hühnerfabrik in Alabama Tyson Geräte mit einem Hochdruckwasserschlauch, als er sich zu weit in die Maschine lehnte und von der Maschine erfasst und enthauptet wurde. Beamte der Arbeitsschutzbehörde zitierten das Unternehmen für den Unfall.

Swenson sagte, der Tod des Mitarbeiters sei „zutiefst traurig und tragisch“, aber die Untersuchung des Unfalls durch PSSI „zeigte leider, dass dieser Mitarbeiter mit der Reinigung von angetriebenen Geräten ohne Anwesenheit eines Vorgesetzten begann – was bedeutet, dass die bestehenden PSSI-Sicherheitsprotokolle nicht befolgt wurden“.

JBS Foods kündigt Verträge

Die Ergebnisse der Kinderarbeitsuntersuchung des Arbeitsministeriums und die Zustimmungsverfügung des Unternehmens bei der Bundesregierung kamen schnell.

JBS Foods kündigte seine Verträge mit PSSI in Grand Island und Worthington, was zur Entlassung von Hunderten von Arbeitern führte. Tyson Foods hat seinen Vertrag nicht gekündigt. In einer Erklärung gegenüber NBC News heißt es: „Wir engagieren unsere Lieferantengemeinschaft aktiv, um eine detaillierte Überprüfung ihrer Prozesse durchzuführen, um sicherzustellen, dass die strengen Standards von Tyson eingehalten werden.“

Swenson bestätigte, dass JBS zwei Verträge gekündigt hat. „Wie wir von Anfang an klargestellt haben, hat PSSI ein absolutes unternehmensweites Verbot, Personen unter 18 Jahren einzustellen, und null Toleranz für Verstöße gegen diese Richtlinie – Zeitraum. PSSI strebt danach, ein führender Anbieter von Lebensmittelsicherheitslösungen zu sein, und setzt sich dafür ein, dass sich unsere Kunden auf uns als Experten in dem, was wir tun, verlassen können.“

Aber Audrey Lutz, Geschäftsführerin einer lokalen gemeinnützigen Gruppe namens Multicultural Coalition in Nebraska, die Kindern auf Grand Island mit Dienstleistungen geholfen hat, glaubt, dass erhebliche Geldstrafen von der Bundesregierung erforderlich sind. „Das geht schon eine Weile so. Ich gehe nicht davon aus, dass dies die Politik tatsächlich ändern wird, es sei denn, es gibt ernsthafte Auswirkungen darauf.”

Das Arbeitsministerium hat bisher keine Strafen oder Bußgelder verhängt. Das Unternehmen muss Labour Mitte Januar die Namen aller Mitarbeiter melden, die es entlassen hat, weil sie unter 18 Jahre alt waren. Ein Sprecher des Arbeitsministeriums sagte, die Zahl der entlassenen Kinderarbeiter werde nicht bekannt gegeben, solange der Fall noch offen sei.

Ein Arbeiter im JBS Foods-Werk in Grand Island, Neb.
Ein Arbeiter im Werk von JBS Foods in Grand Island, Neb.Arbeitsabteilung

Fragen zur Kinderarbeit bei PSSI in Grand Island und Worthington sind nicht neu.

Ein von NBC News erhaltener Polizeibericht von Worthington aus dem Jahr 2018 zeigt, dass ein PSSI-Mitarbeiter, der ein lokaler Highschool-Schüler war, wegen Identitätsdiebstahls festgenommen wurde. Der Arbeiter sagte der Polizei, er sei 17 Jahre alt. Er hatte eine Gehaltsabrechnung von seiner Anstellung beim PSSI und wurde schließlich freigelassen, weil die Polizei sein wahres Alter nicht feststellen konnte.

Swenson von PSSI sagte: „Wir haben deutlich gemacht, dass der einzige Weg, wie jemand unsere strengen Verfahren umgehen kann, der Identitätsdiebstahl oder vorsätzlicher Betrug ist.“

Wie NBC News zuvor berichtete, dokumentierte ein Polizeibericht von Nebraska aus dem Jahr 2016, wie ein Beamter der Mittelschule die örtliche Polizei anrief, weil eine 14-jährige Schülerin ätzende Verbrennungen an den Händen hatte. Ein Polizeisprecher sagte, die Verletzungen stammten von ihrer Nachtschicht bei PSSI. Lokale Polizei ermittelt wegen möglichen Kindesmissbrauchs durch den Vormund, weil er dem Kind erlaubt hat, in der Fabrik zu arbeiten; Niemand wurde am Ende angeklagt.

Im Jahr 2015 begannen Ermittler des Bundes damit, Vorwürfen nachzugehen, wonach PSSI laut Gerichtsakten Kinderarbeit eingesetzt habe, um eine dritte JBS-Einrichtung in der kleinen Stadt Liberal, Kansas, zu reinigen. Aber die Ermittlungen kamen 2017 zum Stillstand, nachdem das PSSI nicht mit dem Arbeitsministerium kooperierte und „nicht alle Unterlagen wie verlangt vorlegte“, so die eidesstattliche Erklärung eines Bundesermittlers, die vor Gericht eingereicht wurde.

Swenson sagte: „Wir bestreiten diese Behauptung in Bezug auf diesen Standort in Kansas und allgemeiner: PSSI hat eine lange Geschichte der uneingeschränkten Zusammenarbeit und Einhaltung von DOL-Untersuchungen, einschließlich dreier separater DOL-Untersuchungen, die das Unternehmen im Sommer 2022 ohne Verletzung abgeschlossen hat. “

Unbegleitete Minderjährige als Arbeitnehmer

Anwälte und Kinderanwälte sagen, dass einige der Kinder, die für PSSI arbeiten, unbegleitete Minderjährige waren, die kürzlich die südliche Grenze überquert hatten. Unbegleitete Minderjährige werden von der Grenzpolizei bearbeitet und dann an das Office of Refugee Resettlement innerhalb des Department of Health and Human Services übergeben. Die Kinder werden dann mit Paten zusammengebracht, die normalerweise eine Verbindung zu ihren Familien haben.

Ländliche Bezirke, in denen das Arbeitsministerium Kinder fand, die in PSSI-Einrichtungen arbeiteten, sind laut den von HHS gesammelten und veröffentlichten Daten seit 2015 die Heimat von Hunderten unbegleiteter Minderjähriger, die bei Sponsoren leben. Anwälte und Beamte sind besorgt, dass einige der Minderjährigen in der bedeutenden Viehwirtschaft des Landkreises arbeiten könnten.

Auf Grand Island, wo festgestellt wurde, dass Kinder im JBS-Werk arbeiten, ist die Zahl der unbegleiteten Minderjährigen im Laufe der Jahre gesunken und gestiegen. Im Jahr 2016 wurden 63 an Sponsoren freigegeben. Dann kamen erst 2019 71. 2021 kamen 90 Babys und 2022 weitere 89.

Ein Arbeiter im JBS Foods-Werk in Worthington, Minn.
Ein Arbeiter im Werk von JBS Foods in Worthington, Minn.Arbeitsabteilung

In Nobles County, Minnesota, wo nach Angaben des Arbeitsministeriums Kinder gefunden wurden, die für PSSI im JBS-Werk in Worthington arbeiteten, zeigen Bundesdaten, dass seit 2015 613 Kinder an Sponsoren abgegeben wurden. Die Stadt Worthington hat weniger als 14.000 Einwohner und Nobles County ist es eine ganze Zahl ist nur 22.000.

Basierend auf HHS-Daten berichtete die Washington Post, dass Nobles County von 2013 bis 2019 die zweithöchste Anzahl unbegleiteter minderjähriger Migranten pro Kopf aller US-Bezirke aufnahm.

Der Stadtverwalter von Worthington, Steve Robinson, sagte, die Stadtbeamten fragten sich, wie die Kinder in ihrer ländlichen Gemeinde gelandet seien.

„Wir wollen sicherstellen, dass niemand diese Kinder ausnutzt. Wir sind besorgt um ihr Wohlergehen“, sagte er.

David Bosma arbeitet in der Viehwirtschaft in Worthington und engagiert sich in örtlichen Schulangelegenheiten. Er sagte gegenüber NBC News, er sei nicht überrascht gewesen, als die Untersuchung des Arbeitsministeriums ans Licht kam, da Gemeindemitglieder bereits Fragen zum Zustrom unbegleiteter Minderjähriger hatten. „Niemand hat verstanden, woher diese Kinder kamen“, sagte er.

Befürworter und Befürworter haben Bedenken geäußert, dass Kinder, die ohne Eltern sind und kein Englisch sprechen, gefährdet sein könnten.

„In unserem Bundesstaat gibt es eine große Anzahl unbegleiteter Minderjähriger mit sehr geringen Ressourcen, und ohne öffentliche, private oder philanthropische Ressourcen verschwinden diese Kinder vom Radar und werden sehr, sehr anfällig für Dinge wie Menschenhandel“, sagte Lutz.

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