Die USA treffen China mit einem Deal für Elektrofahrzeugbatterien

In einer Zeit weit verbreiteter Besorgnis über den weltweiten Mangel an wichtigen Mineralien und den Missbrauch von Arbeitskräften in afrikanischen Minen haben die USA diese Woche Maßnahmen ergriffen, um Chinas Kontrolle über die Batterieproduktion von Elektrofahrzeugen entgegenzuwirken.

In einer Absichtserklärung vom Mittwoch versprach das Außenministerium, beim Aufbau einer Lieferkette für Elektrofahrzeugbatterien im Kongo und Sambia zu helfen. Das Ministerium und andere US-Behörden werden den beiden Ländern technische Hilfe leisten, bei Machbarkeitsstudien zusammenarbeiten und Möglichkeiten in diesem Sektor für US-Unternehmen erkunden, heißt es in der Absichtserklärung.

Ziel ist es, den Kongo und Sambia von reinen Orten der Mineraliengewinnung zur Verarbeitung, Herstellung und Montage von Batterien zu verändern, heißt es in dem Text (Energiedraht4. November 2022).

„Das ist die Zukunft und sie passiert in [Congo] und in Sambia“, sagte Außenminister Antony Blinken bei der Unterzeichnung des MOU am 13. Dezember. Der vollständige Text wurde vom Außenministerium erst am Mittwoch veröffentlicht.

Der Deal findet in einer Region statt, in der der Bergbausektor für Elektrofahrzeuge von beispielloser Bedeutung ist.

Der Kongo und Sambia sind weltweit wichtige Quellen für Kobalt und Kupfer, die wichtigsten Inhaltsstoffe von Lithium-Ionen-Batterien. Einmal abgebaut, werden diese Mineralien oft nach China exportiert, wo sie weiterverarbeitet und in Batterien eingebaut werden.

Laut der Internationalen Energieagentur produzierte China im Jahr 2021 etwa 75 Prozent der weltweiten Lithium-Ionen-Batterien, verglichen mit 7 Prozent in den USA.

Angesichts des Ziels der Biden-Regierung, den Absatz von Elektroautos zu steigern, hat dies die Aufmerksamkeit des Kongresses auf sich gezogen. Bis 2030 soll die Hälfte der Neuwagenverkäufe in den USA elektrisch sein. Republikaner haben dieses Ziel teilweise mit der Begründung kritisiert, dass es China und anderen geopolitischen Feinden in die Hände spielen würde.

Während die Absichtserklärung China nicht erwähnte, würde die Unterstützung des Kongo und Sambia beim Ausbau ihrer eigenen Batterieindustrie eine neue Wettbewerbsquelle für das asiatische Land schaffen.

Kwasi Ampofo, Head of Metals and Mining bei BloombergNEF, bemerkte, dass China etwa 80 Prozent des „Midstream“ von Batterien kontrolliere, und bezog sich auf die Umwandlung von Mineralien in brauchbare Batterieteile.

„Diese Absichtserklärung wird, wenn sie erfolgreich umgesetzt wird, dazu beitragen, die Nadel für die USA zu bewegen“, schrieb er in einer E-Mail.

An anderer Stelle hat die Biden-Administration versucht, den Zugang der USA zu nicht-chinesischen Mineralquellen zu verbessern, die in EV-Batterien, Sonnenkollektoren und Windturbinen verwendet werden. Im Rahmen einer im vergangenen Jahr angekündigten Flaggschiff-Initiative namens Mineral Security Partnership versuchte die Regierung, Bergbauprojekte in Übersee zu finanzieren (Grünes Kabel23.09.2022).

Die Schritte kommen, da Analysten eine Verknappung der Mineralversorgung vorhersagen, die den Übergang der USA zu Elektroautos und anderen kohlenstoffarmen Technologien verlangsamen könnte. Letztes Jahr veröffentlichte Wood Mackenzie beispielsweise einen Bericht, in dem es um wahrscheinliche Kupferknappheit für Elektroautohersteller ging.

„Ungedacht“ oder vorteilhaft?

Das Abkommen wirft auch Fragen darüber auf, wie sich der neue US-Einfluss in der Region auf den mutmaßlichen Arbeitsmissbrauch im kongolesischen Kobaltsektor auswirken könnte, der 70 Prozent des weltweiten Angebots liefert. Letztes Jahr fügte das Arbeitsministerium aufgrund von Berichten über Missbrauch in den Kobaltminen des Landes (Energiedraht5. Oktober 2022).

Das Arbeitsministerium lenkte besondere Aufmerksamkeit auf die Kinderarbeit in Kobaltminen in chinesischem Besitz, zu denen einige der größten des Kongo gehören, und nahm Berichte zur Kenntnis, dass Erwachsene in einem Teil des Landes zur Arbeit in kleinen Minen gehandelt werden.

Sambia erschien auch auf der Liste des Arbeitsministeriums wegen der Präsenz von Kinderarbeit in mehreren Branchen außerhalb des Energiesektors. Menschenrechtsforscher haben in den letzten Jahren missbräuchliche Bedingungen in chinesischen Kupferminen angeprangert.

Die erste Ankündigung der Batteriepartnerschaft durch die Biden-Regierung im Dezember zog das Feuer der republikanischen Befürworter des heimischen Bergbaus auf sich.

„Es ist undenkbar, dass Joe Biden und diese aktivistische Regierung Kindersklavenarbeit dem amerikanischen Bergmann und dem amerikanischen Arbeiter vorziehen würden“, sagte der Abgeordnete Pete Stauber aus Minnesota in einem Auftritt bei Fox News am 16. Dezember. Stauber, der künftige Vorsitzende des House Energy and Commerce Subcommittee on Energy and Mineral Resources, hat Gesetzentwürfe eingebracht, die die Umweltprüfungen für die kritische Mineralproduktion in den USA verkürzen würden (Tägliches E&E10. Januar).

Stattdessen sagte Ampofo, er glaube, dass die Zusammenarbeit der US-Batterie mit dem Kongo und Sambia helfen könne, den Missbrauch von Arbeitskräften zu bekämpfen.

„Der Vorteil solcher Partnerschaften ist, dass sie globale Standards in Regionen durchsetzen, in denen lokale Standards schwach sind. Ein Beispiel ist der Dodd-Frank Act, der dazu beigetragen hat, Konfliktmineralien hervorzuheben. Diese Partnerschaft könnte auch dazu beitragen, Standards und Vorschriften zu stärken und durchzusetzen, die sich mit Kinderarbeit befassen“, schrieb er in einer E-Mail.

Eine Art von Projekt, die in der Vereinbarung erwähnt wird, betrifft Anlagen, die Mineralien zu Vormaterialien für Batterien veredeln. Diese Anlagen seien ein Beispiel für die Art von „industrialisiertem Wirtschaftswachstum“, das die drei Länder im Kongo und in Sambia unterstützen wollten, hieß es in der Erklärung.

Vor zwei Jahren leitete Ampofo im Auftrag der Vereinten Nationen und mehrerer internationaler Finanzinstitutionen eine Überprüfung dieser Idee.

Der Bau von Fabriken zur Herstellung von Batteriekathodenmaterialien im Kongo würde ein Drittel dessen kosten, was in China gekostet hätte, schlussfolgerten er und seine Co-Autoren von BNEF.

Die Anlagen könnten zu wettbewerbsfähigen Preisen verkauft werden und einen geringeren Emissionsfußabdruck hinterlassen als Chinas Fabriken für Kathodenmaterial, indem sie Strom aus kohlenstoffarmen Wasserkraftgeneratoren beziehen, heißt es in der Studie.

Das Außenministerium reagierte nicht rechtzeitig auf eine Bitte um Stellungnahme.

Reporterin Hannah Northey trug dazu bei.

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