„Wir leben in einer seltsamen Zeit“: MLK-Bildhauer über Reaktion auf Denkmal | Martin Luther King

TDie 22 Meter hohe, 19 Tonnen schwere Bronzeskulptur The Embrace, die letzten Freitag in Boston enthüllt wurde, zeigt zwei in eine Umarmung gehüllte Armpaare: die von Martin Luther King Jr. und seiner Frau Coretta Scott King. Es ist ein Detail aus einem berühmten Foto des sich umarmenden Paares – und für den Künstler Hank Willis Thomas eine Darstellung dessen, wie ihre Liebe eine Massenbewegung auslöste, die die Welt veränderte.

Die Skulptur wurde in der Nähe der Stelle installiert, an der King 1965 22.000 Menschen zu einer Freiheitsdemonstration führte – auf einem Land, das einst Teil eines heute nicht mehr existierenden schwarzen Viertels war, das eines der ältesten des Landes war. Die Bedeutung entging den Gästen der Enthüllung nicht, zu denen auch fast 100-jährige Teilnehmer der Bürgerrechtsbewegung gehörten. Viele Zuschauer haben geweint, sagen die Organisatoren. Und das Stück wurde vom Sohn der Könige, Martin Luther King III, gelobt, der CNN sagte, dass „der Künstler großartige Arbeit geleistet hat“.

Einige Online-Betrachter der Skulptur hatten jedoch eine andere Reaktion: Fotos, die aus bestimmten Winkeln aufgenommen wurden, ließen einen Arm des Bürgerrechtlers wie einen Penis aussehen, sagten sie. Komiker Leslie Jones scherzte, dass die Skulptur wie der verstorbene Bürgerrechtler aussah, der einen sexuellen Akt an seiner Frau ausführte.

Wenn es nur eine optische Täuschung wäre, hätte die Geschichte hier enden können. Aber der Konflikt nahm fast sofort eine politische Wendung, nachdem die Skulptur von einer unerwarteten Quelle angegriffen wurde: der Oakland-Aktivistin Seneca Scott, einer ehemaligen Gewerkschaftsorganisatorin aus der Bay Area und Cousine von Coretta Scott King.

In einem kurzen Essay, der am Morgen nach der Enthüllung im Compact-Magazin veröffentlicht wurde, wies Scott auf die phallischen Vergleiche hin, bevor er die Skulptur als „eklatantes Beispiel für die Gefühllosigkeit und Eitelkeit der erwachten Maschine“ bezeichnete, die „wenig, wenn überhaupt, greifbaren Nutzen bringen würde schwarze Familien in Schwierigkeiten”. “. Statuen wie diese, fügte er hinzu, „sind Teil desselben performativen Altruismus und Reinheitswettbewerbs, der die Hauptstützen der erwachten Linken sind.“

Sänger Pierre Fontaine singt spontan We Shall Overcome vor der Menge, die sich versammelt hat, um The Embrace am Martin Luther King Jr. Day zu sehen. Foto: CJ Günther/EPA

Das Stück brachte ihm eine Schlagzeile in der konservativen New York Post und ein dreiminütiges Live-Interview mit Tucker Carlson, dem Moderator von Fox News, ein, der in ein höhnisches Grinsen ausbrach, als Scott die Skulptur beschuldigte, öffentliche Gelder zu verschwenden und seine Leute zu verspotten, denen es schwerfiel, sich Essen zu leisten . „Genau“, antwortete Carlson. “Das ist keine Kunst, das ist ein Mittelfinger.”

Nur wenige Tage nach seinem öffentlichen Leben wurde The Embrace zu einer Art politischem Lackmustest. Aber was denken seine Schöpfer?

„Es ist eine seltsame Sache, in dem Moment, in dem wir leben, dass wir mehr dazu inspiriert sind, über dumme Dinge zu sprechen als über etwas so Ernstes wie das Erbe von Dr. Martin Luther King“, sagte Thomas am Mittwoch. Thomas sprach mit mir bei einem Zoom-Gespräch mit anderen gemeinnützigen Farbigen, die geholfen haben, das Projekt zu verwirklichen. Die Stimmung war gedämpft, sogar ein wenig angespannt.

Er widersprach einer Frage zu den konservativen Kritikern des Stücks: „Konservativ und liberal sind reduzierende Begriffe, die Strategien des Teilens und Herrschens sind“, sagte er. „Und das ist ein Teil des Themas, das dieses Stück anspricht – können wir uns umarmen?“ Er lehnte es ab, Scott zu antworten: „Ich möchte Seneca nur Liebe und Dankbarkeit für die Hervorhebung von ‚The Embrace‘ senden.

Der Bildhauer Hank Willis Thomas posiert unter der Gedenkstatue für Martin Luther King Jr.
Der Bildhauer Hank Willis Thomas posiert unter der Gedenkstatue für Martin Luther King Jr. Foto: CJ Günther/EPA

Thomas erklärte, dass er ursprünglich als Fotograf ausgebildet wurde, was eine Faszination für den Kontext berühmter Bürgerrechtsfotografien auslöste: Was wurde in den Rahmen aufgenommen und was wurde ausgelassen? Er erforschte die versteckten Details, die im Bild lauern und ein Foto unerwartet stark machen können. Deshalb konzentrierte er sich auf die Waffen der Könige – „eine Verkörperung der ‚geliebten Gemeinschaft‘“, ein Begriff, den der Bürgerrechtler oft verwendete, um eine gerechte Gesellschaft zu beschreiben, in der die Bedürfnisse aller erfüllt werden konnten.

Er gab zu, dass es eine gewisse Ironie darin gab, dass Online-Zuschauer das Stück so anders sahen. „Darum geht es in meiner Arbeit: Fotografien verzerren die Wahrheit. Wenn das Foto aus einem anderen Blickwinkel aufgenommen worden wäre, hätte ich vielleicht etwas anderes gesehen.”

Aber er und andere, die zu dem Projekt beigetragen haben, lehnten jede Charakterisierung von „The Hug“ als leere Geste entschieden ab. Imari Paris Jeffries, Direktorin von Embrace Boston, der 2018 gegründeten gemeinnützigen Organisation zur Finanzierung der Statue, sagte, das Kunstwerk sei vollständig durch private Spenden und nicht durch Steuergelder finanziert worden. Ihr Ziel war es, die Skulptur nicht nur als visuelle Erinnerung an Gerechtigkeit zu nutzen, sondern auch als Katalysator für konkrete lokale Veränderungen: Seit 2020 hat die Gruppe 1 Million US-Dollar an die 12th Baptist Church verteilt, die historische abolitionistische Kirche, in der sie die Könige trafen und ein Hilfszentrum während der Pandemie; 370.000 US-Dollar an Zuschüssen für Dutzende von gemeinnützigen Organisationen und Bemühungen um soziale Gerechtigkeit; und 25.000 $ für Gruppen, die Aktivitäten zum 16. Juni organisieren – weitere Spenden sind für die Zukunft geplant.

Kinder umarmen die Umarmung.
Kinder umarmen The Embrace. Foto: CJ Günther/EPA

Die Hoffnung, sagte Jeffries, bestand darin, eine Nullsummenmentalität zu überwinden, „dass, wenn Dinge passieren, bei denen Farbige etwas bekommen, sie denken, dass ihnen etwas anderes weggenommen wurde – im Gegensatz zu einem Überfluss-Ansatz, wo das passiert ist und dann auch das passiert ist“. . .

Was die Reaktion auf die Statue betrifft: „Mir macht es nichts aus“, sagte er. „Wir haben von Aktivisten und Organisatoren erwartet, dass es immer Kritiker der Bewegung geben wird. Ich denke an das Zitat von Frau King, dass geliebte Gemeinschaft bedeutet, keine Bitterkeit zu haben, wenn es Meinungsverschiedenheiten gibt.“

Scott seinerseits sagte dem Guardian, dass seine Reaktion von einem Ort des Schmerzes kam.

Es gab Trauer, dass Corettas Gesicht nicht dabei war: „Sie war besonders schön. Er hatte ein majestätisches, ikonisches Gesicht.” Dann war da sein Groll gegen gemeinnützige Organisationen, nachdem er bei einer Gewerkschaft gearbeitet hatte, hatte er das Gefühl, politische Ideologie über seinen eigenen Rang zu stellen. Er hat sich die „schicke Website“ von Embrace angesehen – „und ich kenne Leute, die von DEI kommen [diversity, equity and inclusion] Majors in Corporate America, wenn ich es sehe. Und er war wütend.

Also veröffentlichte er einen Artikel, von dem er wusste, dass er bei den Leuten Aufsehen erregen würde. „Deshalb benutze ich Wörter wie ‚aufgewacht‘: Jedes Mal, wenn Sie einen Artikel schreiben, bitten mich die Redakteure, mehr ‚aufgewacht‘ im Artikel zu verwenden. Sie können “progressiv” sagen, aber sie ändern es in aufgewacht, weil sie wissen, wie viele “aufgewacht” sind. [are in] ein Artikel, desto mehr Menschen lieben ihn. Es ist ein Buzzword, das Klicks bekommt.“

Aber das war vor vier Tagen: „Als ich das schrieb, war ich in Trauer. Jetzt habe ich den Schmerz akzeptiert.” Er entdeckte auch, dass die Skulptur nicht wie angenommen mit öffentlichen Mitteln bezahlt wurde, was ihn „nicht annähernd so verärgert“ mache.

Martin Luther King III, Yolanda Renee King und Arndrea Waters King bei der Enthüllung von The Embrace auf Boston Common.
Martin Luther King III, Yolanda Renee King und Arndrea Waters King bei der Enthüllung von The Embrace auf Boston Common. Foto: MediaPunch/REX/Shutterstock

Scotts Stimme wurde lebhafter, als er seine Arbeit in der Gemeinde von Oakland beschrieb. Er ist besonders leidenschaftlich daran interessiert, „Parallelstrukturen“ außerhalb der Mainstream-Politik zu schaffen, um eine nachhaltige lokale Landwirtschaft zu entwickeln – was er „bodenbasierte Ökonomien“ nennt.

Seine Leidenschaft für Oakland erinnerte an Embraces Gefühle für Boston, und ich fragte mich, ob es einfach ein Missverständnis war. Also fragte ich Scott, ob er sich vorstellen könnte, sich mit Embrace zu verbinden, und er sagte ja.

„Die Leute werden die Statue in einer Woche vergessen“, sagte er. „Was also in ein oder zwei Wochen passieren könnte, ist, dass unsere Organisationen von Küste zu Küste Gemeinsamkeiten finden und sich vielleicht gegenseitig helfen können, bessere Nachbarschaften zu schaffen.“

Ich fragte Jeffries, ob er sich mit Scott in Verbindung setzen möchte, und er stimmte bereitwillig zu. „Ich denke manchmal, die Art und Weise, wie struktureller Rassismus funktioniert, führt dazu, dass Führer und Familien mit unvollständigen Informationen gegeneinander antreten, um etwas zu sensationell machen, anstatt Menschen zusammenzubringen, die wahrscheinlich viel gemeinsam haben“, sagte er. „Aber wir alle haben eine Art und Weise, wie Dr. King uns beeinflusst hat. Und es wäre großartig, wenn Seneca nach Boston kommen würde und wir ihm das Denkmal zeigen könnten und er es selbst sehen könnte.“

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